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LES PARASITES DES FOURMIS
LES FOURMIS PARASITES

LES FOURMIS NUISIBLES
L'ACACIA
LES FOURMIS RAVAGEUSES

LES PARASITES DES FOURMIS.                              Haut

Les fourmilières sont souvent habitées par des coléoptères et d'autres insectes appelés myrmécophiles (littéralement "aimant les fourmis") qui sont des résidents permanents. Certains de ces insectes sont parasites, d'autres symbiotiques.

LES FOURMIS PARASITES.                                    Haut

De la même, manière certaines espèces de fourmis vivent comme parasites sociaux temporaires ou permanents dans des fourmilières d'autres espèces.
La fourmi esclavagiste d'Amazonie effectue des raids contre des colonies voisines et ramène dans sa fourmilière la partie du couvain non consommée sur place pour servir d'esclaves une fois adulte. Ces fourmis esclaves creuseront des tunnels et donneront des soins au couvain.

LES FOURMIS NUISIBLES.                                     Haut 

Certaines espèces de fourmis sont peu appréciée des hommes à cause de leurs piqûres.
Les ouvrières des fourmis chasseresses américaines sont dotées d'énormes mandibules en crochet et infligent une piqûre cuisante.
Les colonies de cette espèce organisent chaque jour un raid avançant sur un front d'une quinzaine de mètres. Ces fourmis capturent, dépècent et ramènent à leur bivouac de nombreuses proies comme les cafards et les tarentules qui n'ont pas réussi à leur échapper. Des oiseaux au nid, des serpents acculés ou d'autres petits animaux peuvent également être tués par leurs piqûres.

Les dorylines africaines et les terribles magnans effectuent le même genre de raids qui commencent habituellement au début de la soirée. De nombreux arthropodes, de petits mammifères forestiers et même des animaux domestiques piégés dans les enclos sont parfois tués dans ces raids.

Cependant l'impact écologique et économique des fourmis est difficile à déterminer.
 Les espèces qui récoltent les graines sont nuisibles à l'agriculture lorsqu'elles sont excessivement nombreuses dans les champs de céréales ou les entrepôts, mais leur présence peut également avoir un effet positif sur la production en limitant la pullulation de coléoptères parasites nuisibles.

Les fourmis qui élèvent des pucerons détruisent souvent les gazons et les jardins, mais il faut également considérer l'aspect bénéfique de leur action sur l'aération du sol.

 De leur côté les fourmis chasseresses et prédatrices contribuent de façon importante à l'économie forestière dans les zones tropicales en exterminant des insectes plus nuisibles.
De ce fait, elles sont parfois les bienvenues dans les habitations humaines.


L'ACACIA.                                                         Haut  
  
Dans ce cas les fourmis ne font plus office de nuisible mais vont alors plus particulièrement chasser les nuisibles.
L'acacia est un arbuste qui ne pourra se développer qu'à la curieuse condition d'être habité par des fourmis. Pour s'épanouir il a en effet besoin que des fourmis le soignent et le protègent. Par conséquent il s'est quasiment transformé en terrain favorable à l'installation d'une fourmilière.
Toutes les épines de ses branches sont creuses et dans chacune d'entre elles on peut installer tout un ensemble de salles spécialisées, et permettre ainsi l'installation des fourmis.
De plus, les branches attirent souvent des pucerons blancs dont le miellat fait la joie des ouvrières et des soldates. On trouve également sur certaines espèces d'acacia des petits geysers qui secrètent de la sève dont les fourmis sont particulièrement friandes ainsi que des petites graines particulièrement riches en protéines à l'extrémité de certaines branches.
En échange de tout cela les fourmis remplissent leur devoir d'hôtes. Elles évacuent toutes les sauterelles, chenilles et autres dangers qui pourraient gêner le développement de l'arbuste.
Les acacias poussent généralement dans les zones arides c'est pourquoi les fourmis luttent aussi contre les prédateurs et adversaires végétaux de l'arbuste : lierres, plantes grimpantes et autres plantes qui viendraient puiser les richesses minérales du sol.
Une telle collaboration permettra à l'acacia de s'élever le plus souvent au-dessus de la masse des autres arbres afin de capter la plus grande partie des rayons solaires et favoriser ainsi son développement.

LES FOURMIS RAVAGEUSES.                                 Haut 

On peut distinguer 3 types de dégâts directs :

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Prélèvements de graines par certaines espèces de fourmis, qualifiées de " moissonneuses " (genre Messor ou Pheidole).

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Prélèvements de sève (Solenopsis, Formica, Dorylus).

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Défoliations : la plupart des espèces responsables de ces défoliations sont des coupeuses de feuilles et utilisent ces fragments de végétaux comme substrat de leur culture de champignons. Elles sont qualifiées de "champignonnistes" (genre Atta et Acromyrmex) et utilisent ce champignon pour leur alimentation.

...et 2 types de dégâts indirects :

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Les cultures peuvent être d'abord infestées d'insectes phytophages (de type pucerons) que les fourmis protègent et dont elles assurent la pérennité.

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De plus certaines fourmis (Solenopsis) sont si agressives que des agriculteurs refusent d'aller travailler dans les champs et sont ainsi contraints à abandonner les cultures au profit des fourmis (tout cela est tiré d'un livre scientifique et non de X-files...).

Ce rôle de ravageur est cependant à nuancer, d'abord parce que ces fourmis nuisibles aux cultures ne vivent qu'en zone tropicale, et ensuite parce que ce rôle de ravageur n'est pas la seule conséquence de l'activité de la colonie de fourmis. Ces insectes restent en effet omnivores, ce qui limite l'importance des dégâts.
De plus la présence de ces fourmis sur un végétal peut s'avérer bénéfique pour ce végétal, car elles se posent également comme prédateurs d'insectes phytophages (chenilles,...) ou en compétiteur vis à vis d'autres insectes ravageurs (une plante colonisée par des fourmis est souvent peu attaquée par d'autres phytophages, du fait de la nature " guerrière " et carnivore des fourmis...).
Au total on ne considère pas vraiment les fourmis comme de réels ravageurs de culture, sauf pour le cas particulier que représentent les fourmis champignonnistes.

En effet, les Attini (c'est le nom scientifique donné à toutes les fourmis champignonnistes) ne sont pas omnivores et elles représentent, du fait de leur activité de stockage de fragments de feuilles, un véritable danger pour les agriculteurs : elles conduisent une défoliation massive des végétaux, d'autant plus rapidement que le nid est grand ou que la densité des nids au sol est forte.
Du fait de leur importance agronomique, ces fourmis font l'objet de recherches beaucoup plus importantes : il a ainsi été montré que cette activité de stockage de matière organique conduit à un enrichissement minéral des sols tropicaux. On sait également que les champignons cultivés sont très spécifiques.
De nombreuses questions restent cependant en suspend, notamment en ce qui concerne leur physiologie : on suppose par exemple que les fourmis sécrètent un liquide fongistatique qui bloque la croissance des champignons autres que celui qu'elles cultivent, un bactériostatique et probablement un facteur de croissance sélectif. Toutes ces substances intéressent sérieusement les chimistes et les pharmacologues.

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